El Abierto de Colombia, uno de los títulos que ganó Arnold Palmer

Palmer disputó en Cali el Abierto de Colombia, quedándose con el triunfo, el tercero de su carrera

La leyenda de Arnold Palmer trascendió fronteras. Desde que pasara de importante aficionado a uno de los mejores profesionales de la historia el ‘Rey’ dejó huella en cada campo, en cada competencia en la que participó a lo largo y ancho del ‘Planeta Golf’. Y precisamente, en una de esas correrías por distintos campos aterrizó en Colombia, en Cali para disputar el Abierto de Colombia de 1956, certamen que acabó ganando con lujo de detalles.

Tal como lo escribió en un reporte de la época el conocido Jacinto Luna para la página de la United States Golf Association (Usga) la duodécima edición de la ‘Copa Tomás y Joaquín Samper Brush’ se jugaba por tercera oportunidad en el campo del club vallecaucano, establecimiento que vería amanecer a la recordada ‘Gira del Caribe’, ese circuito de competencias golfísticas que se jugaría especialmente en la década de los años 60 y 70 en Panamá, Venezuela, distintas islas en el Caribe y por supuesto, Colombia.

Unos años antes que ese mini tour atrajera de manera constante a varios de los mejores profesionales del momento por estas tierras, en una época en la que el invierno en el país del norte no permitía muchos torneos, el Abierto de Colombia convocó, de la mano de la gestión de importantes personalidades de nuestro golf, entre ellos Carlos Castillo de la Parra (Bigotes), a destacados jugadores, entre ellos a Palmer, que un par de años antes se había convertido en profesional.

El torneo se disputó del 20 al 23 de enero de ese año. Palmer venía de ganar el Abierto de Panamá la semana anterior y aterrizó en Cali apenas el 19 de enero, el día anterior al inicio del torneo. Al campo solo se presentó, sin conocer alguna razón aparente, faltando 30 minutos para el inicio de su ronda. De hecho, apenas tuvo tiempo de cambiarse los zapatos y de estirar un poco los músculos.

Cuando pegó el tiro de salida, la bola cayó fuera de límites en el riachuelo que bordeaba el hoyo 1, cerca del ‘green’. Palmer se llevó un 7 en ese hoyo y aun así terminó la ronda con 69 golpes en esos primeros 18 hoyos. Art Wall, Jim Feree, Skip Campbell, Tony Lema, Bob Tosky y George Bayer, el pegador más largo de esa época en el mundo, fueron los invitados de Estados Unidos al torneo.

Palmer luego pasó en 75 y 71 golpes los siguientes 36 hoyos, ganando el torneo con un remate espectacular en los tres hoyos finales, con un gran ‘score’ de 65 y derrotando a Raúl Posse, logrando de paso la tercera de las 92 victorias que alcanzó en su carrera y una de las 18 que fuera de Estados Unidos logró en países como España, México y Australia, entre otros. Gracias a esa visita, el Club Campestre de Cali y el público colombiano se convirtió, al menos por esas fechas, en parte del conocido ‘Arnie’s Army’, disfrutando del triunfo de un jugador único en la historia.

Palmer conservaba vivos los recuerdos de esa semana que pasó en Cali. En su despedida en el Masters de Augusta en 2004 recordó el Colombia Open con lujo de detalles, y hasta habló de las frutas –exóticas para él- que se ofrecían en el refrigerio y que, dicho sea de paso, le habían causado dolores estomacales a George Bayer en el hoyo 6, el segundo día de juego.

 

Fuente: Federación Colombiana de Golf

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